El significado de los nombres en la Biblia puede proporcionarnos una idea del destino o el comportamiento de las figuras bíblicas. Por ejemplo, dado que Abel (הבל; hevél) significa «vapor» —algo que está aquí un minuto y se ha ido al siguiente— los lectores de Génesis 4 pueden intuir que no durará mucho. Del mismo modo, conocer el significado del nombre de Jonás ofrece una ventana sobre cómo se comportará como profeta reacio; o, con mayor precisión, el nombre de Jonás destaca su actuación profética decepcionante al comienzo de su narrativa.

El nombre hebreo Jonás (יונה; yoná) significa «paloma». Por lo tanto, cuando Dios le dice al profeta que viaje de Israel a Nínive, el lector espera que Jonás sea un mensajero en forma de paloma para el pueblo de Asiria, por supuesto, esto no es lo que sucede: «La palabra del Señor vino a Jonás (יונה; yoná) hijo de Amitai, diciendo: “Levántate, ve a Nínive”… pero Jonás se levantó para huir a Tarsis de la presencia del Señor» (Jonás 1:1-3). A la luz del hecho de que el resto de los profetas de Israel hacen lo que se les dice cuando Dios da una orden, ¡podemos ver que algo está mal con Jonás por la palabra «ve».

Para hacer que el rechazo de Jonás de ir a Nínive sea aún más irónico, hay una historia bien conocida de otra paloma anterior a Jonás, es decir, la paloma que Noé envía fuera del arca. Cuando Noé envía una paloma para explorar la tierra después del diluvio, el pájaro se embarca voluntariamente y luego regresa obedientemente con la prueba de que las aguas han disminuido: «[Noé] envió la paloma (יונה; yoná) fuera del arca, y la paloma volvió a él a la hora de la tarde, y he aquí, que traía en el pico una hoja de olivo recién arrancada. Y Noé supo que las aguas se habían retirado de la tierra» (Génesis 8:10-11).

Para cualquiera que esté familiarizado con la historia del arca de Noé, el rechazo de Jonás al mandato de Dios es doblemente irónico: como «paloma», ¡Jonás debería partir hacia Asiria tal como la paloma de Noé salió del arca! Desafortunadamente para Jonás, este primer intento de apartarse de la voluntad de Dios será el comienzo de varios errores que cometerá el profeta. Afortunadamente, Dios cumplirá la meta divina y, al final, Nínive se arrepentirá por la palabra de Jonás.

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