El versículo sobre los diáconos en 1 de Timoteo estipula que: «cada uno de los diáconos sea marido de una sola mujer» (1 Timoteo 3:12). Dado que esta breve declaración parece asumir que los diáconos son hombres, algunas iglesias y denominaciones cristianas no permiten que las mujeres sirvan como diaconisas. Sin embargo, esta conclusión excluyente se basa en una visión estrecha del primer movimiento de Jesús. Primero, Pablo reconoce la diaconía femenina y describe a las mujeres como supervisoras de la ekklesia. En segundo lugar, el versículo pertinente de 1 Timoteo se puede leer de una manera que incluya a las mujeres como diaconisas. En tercer lugar, la correspondencia romana sobre los primeros cristianos menciona a las diaconisas en las asambleas de creyentes en Jesús. Las mujeres han servido como diaconisas desde el comienzo de la organización formal en el movimiento de Jesús.

Cerca del final de su carta a los Romanos, Pablo comienza una carta de hermanos creyentes mencionando «Febe nuestra hermana, que es diaconisa (διάκονος) de la asamblea en Cencrea» (Romanos 16:1). Aunque el significado fundamental de διάκονος es «sirviente», el contexto apoya la noción de que Febe es una líder formal o «diaconisa» sobre los creyentes en Cencrea. Pablo continúa describiéndola como: «una protectora (προστάτις; prostátis) de muchos y también de mí mismo» (Romanos 16:2). La palabra griega para «patrón» significa literalmente alguien que «está sobre otro». Por ejemplo, Pablo les recuerda a los creyentes acerca de: «aquellos que trabajan entre ustedes y están sobre ustedes (προΐστημι; proistemi) en el Señor» (1 Tesalonicenses 5:12). En el versículo de 1 Timoteo, los diáconos varones se describen «de pie sobre (προΐστημι) sus hijos y sus propias casas» (1 Timoteo 3:12). Cuando Pablo se refiere a Febe como una «diaconisa» con este mismo idioma, los lectores pueden saber que ella tiene un papel de liderazgo oficial, no solo sobre la asamblea de su ciudad, sino incluso sobre Pablo.

El lenguaje sobre los diáconos en 1 Timoteo es algo ambiguo, pero bien podría referirse a las mujeres como diaconisas junto con los hombres, lo cual tendría sentido, ya que Pablo respalda a Febe explícitamente como diaconisa. La discusión en 1 Timoteo comienza: «los diáconos (διακόνους; diakónous) también deben ser dignos» (1 Timoteo 3:8). Luego, algunas traducciones afirman que «sus esposas» también deben actuar de manera digna (1 Timoteo 3:11). Sin embargo, no existe «sus» en el idioma original; en cambio, el griego simplemente se refiere a (γυναῖκας; gunaikas), que puede significar «esposas» o «mujeres». Si elegimos lo último, entonces 1 Timoteo 3:8 comienza con una discusión sobre los «diáconos» masculinos (διακόνους es un sustantivo gramaticalmente masculino), y luego 1 Timoteo 3:11 se suma al discurso sobre los diáconos al decir que las «mujeres», es decir, mujeres que son diaconisas, también deben actuar de manera digna que refleje las de los hombres.

Fuera del Nuevo Testamento, hay evidencia de mujeres diaconisas como líderes de las asambleas que creen en Jesús. Alrededor del año 112 d.C., el gobernador de Ponto/Bitinia escribe una carta al emperador romano Trajano. Plinio, el gobernador, pregunta al emperador qué se debe hacer con un grupo religioso que algunos le han denunciado como «cristianos». Plinio se embarca en una misión de investigación y le dice a Trajano: «Juzgué que era aún más necesario averiguar cuál era la verdad al torturar a dos esclavas que fueron llamadas diaconisas (ministrae)». El latín ministra puede significar una mujer «ministra», «sirvienta» o incluso «enfermera». Plinio señala que estas mujeres «fueron llamadas» ministrae entre los creyentes, lo que indica que el término fue un título conocido en la asamblea; por lo tanto, la mejor manera de entender a los ministros es como ministros oficiales o diáconos. Cuando la mayoría de los Nuevos Testamentos hablan de Jesús, Pablo u otros apóstoles como «ministros» que sirven en la difusión del evangelio, la palabra griega subyacente es en realidad «diácono» (por ejemplo: Romanos 15:8; 1 Corintios 3:5; 2 Corintios 3:6; Efesios 3:7; 1 Tesalonicenses 3:2), por lo que el término latino de Plinio se relaciona con la noción griega de «diácono». Además, el hecho de que Plinio torturara a estas dos mujeres en particular con la esperanza de extraer información significativa muestra que él entendió que tenían roles de liderazgo. Basado en las múltiples certificaciones de mujeres diaconisas como líderes, está claro que el cargo de «diaconisa» estuvo abierto a las mujeres al comienzo del movimiento de Jesús.

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