María Magdalena definitivamente es uno de los personajes femeninos más conocidos en el Nuevo Testamento. Ha sido popularizada en docenas de películas, historias y en la famosa ópera de rock «Jesucristo Super Estrella». En la mayoría de las presentaciones populares se muestra como una exprostituta que se acerca a Jesús con un espíritu de verdadero arrepentimiento. Mientras los Evangelios son conocidos por su gracia hacia personas con faltas morales (tanto hombres como mujeres), en nuestra interpretación de la Biblia creo que hemos mal interpretado a la persona que llamamos María Magdalena.

Hay varias mujeres que se llaman María en los Evangelios, en particular María la madre de Jesús, pero también están: María de Betania, la hermana de Marta y Lázaro, María la madre de Santiago y José y María la madre de Cleofás. Igual de importante, existen dos mujeres sin nombre que se identifican expresamente como pecadoras sexuales, la mujer que ungió los pies de Jesús con un perfume costoso en Lucas 7:36-50 y una adúltera que los fariseos trajeron delante de Jesús para ver si la condenaría en Juan 8:1-11. (Nota: este incidente no se encuentra en la mayoría de los manuscritos).

¿En verdad los Evangelios apoyan la idea de que María Magdalena fue una prostituta? La respuesta, sorprendentemente, es no.

Entonces, ¿quién fue María Magdalena? A pesar de que no sabemos mucho de su historia, hay algunas cosas que sí sabemos de seguro.

María es un nombre tradicional judío (Miriam) y Magdalena es una forma derivada de la raíz hebrea (מגדל; migdál) que significa «torre». Esto puede referirse a un lugar con ese nombre o bien al carácter de María (fuerte, persistente, etcétera) como la observó su comunidad. Entonces, para el lector experimentado, su nombre ya da una clave de su personalidad sobresaliente que está por ser revelada.

La asociación de María Magdalena con la prostitución (aunque como una prostituta arrepentida) es el resultado de interpretaciones posteriores al Nuevo Testamento que la identifican con varias otras mujeres; por lo menos con una que en verdad fue prostituta. María fue uno de los nombres hebreos más comunes en ese tiempo. Simplemente porque alguien llamado María fuera una prostituta no significa que María Magdalena también lo fuera. En el análisis final, no hay base en las escrituras para conectar estas historias de «mujeres pecaminosas» con María Magdalena.

La interpretación tradicional se basa en la referencia de Lucas 8:2 que habla de Jesús echando fuera los demonios de María Magdalena antes de que se convierta en su fiel seguidora. Sin embargo, cuando los demonios salían de las personas (incluyendo de los hombres), los espíritus impuros nunca se identificaban de manera específica como demonios de adicción sexual o inmoralidad sexual. Entonces, ¿por qué en el caso de María Magdalena necesitamos pensar inmediatamente que los espíritus que Jesús echó fueron de naturaleza sexual? ¿Hicimos el mismo error interpretativo aquí como lo hicimos con la mujer samaritana en el Evangelio de Juan, etiquetándola como una mujer de mala reputación? ¿Hemos permitido que las hermenéuticas chovinistas del pasado influyan en nuestra interpretación moderna? La respuesta es sí, probablemente sí.

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