Las palabras causan mucha confusión. «Pronunciar una palabra es como tocar una nota en el teclado de la imaginación», escribió el filósofo Ludwig Wittgenstein (1889-1951). Si la imaginación de cada persona es única, ¿cómo una «melodía» puede cruzar de una mente a otra? Alguien más ha dicho: «¡Es un milagro que cualquier comunicación se lleve a cabo!» Pero, ¿cuáles son las opciones? Los gruñidos y los gestos no conducen a menos malentendidos. Las imágenes tardan mucho en dibujarse. La música y la danza transmiten maravillosamente sentimientos, pero son menos adecuados para discutir la historia de los manuscritos o el embarazo en elefantes.

El significado de la palabra «rabino» ha cambiado significativamente a través  del tiempo, lo que a menudo crea confusión. Hoy en día muchas personas piensan que un rabino es un líder congregacional judío, similar a un pastor o sacerdote en la tradición cristiana o a un imán en el islam. Sin embargo, este es un significado relativamente reciente y no aplicable a la mayor parte de la historia judía.

Joseph B. Soloveitchik (1903-1993), uno de los rabinos más apreciados del siglo XX, dijo lo siguiente: «Soy descendiente de una familia rabínica… Tanto del lado paterno como materno, todos fueron rabinos. Si me preguntas qué significa el rabinato, no puedo darte una respuesta… ¿Qué es un rabino? No lo sé». ¿Cómo podría este hombre erudito quedarse sin palabras sobre una palabra tan central a sus propios orígenes, actividad e identidad? La respuesta está en su historia. A diferencia de muchos conceptos básicos del judaísmo, la idea de un «rabino» como tal no se encuentra en ninguna parte de la Biblia hebrea. La palabra consta de dos elementos hebreos: (רב; rav) «grande, maestro»; y el sufijo -י (-i) «mi». La combinación (רבי; rabbi), por lo tanto, significa algo así como «mi maestro».

La palabra «rabino» se usó para referirse a un maestro de la Torá (instrucción/Ley de Dios) probablemente a partir del siglo I d.C. Esto tuvo sentido en el escenario antiguo, donde la educación a menudo significó que los estudiantes o «discípulos» literalmente siguieron y trataron de imitar a sus profesores o «maestros». Jesús/Yeshua de Nazaret fue un «rabino» en este sentido de la palabra (Mateo 26:25, 26:49; Marcos 9:5, 11:21, 14:45; Juan 1:38, 1:49, 3:2, 4:31, 6:25, 9:2, 11:8). También lo fue Juan/Yokhanan, quien lo había sumergido (Juan 3:26). Y además, Jesús/Yeshua comparó la aspiración farisaica de alcanzar el estatus de «rabino» con el estilo de vida diferente de la comunidad que quiso para sus propios seguidores: una hermandad de iguales (Mateo 23:7-8).

Este significado de la palabra «rabino» del siglo I no debe confundirse con los significados posteriores dentro del judaísmo «rabínico». Robert Bonfil, profesor de historia judía en la Universidad Hebrea de Jerusalén, ha explicado que en la Edad Media la ordenación rabínica significó algo muy similar al doctorado otorgado por las universidades europeas. También en la mayor parte de la modernidad, un «rabino» fue alguien que había aprobado un curso de estudio largo e intensivo para convertirse en un «experto» en cuestiones de judaísmo. En resumen: ¡el significado de «rabino» depende mucho del tiempo y del lugar histórico particular en que es discutido!

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